La Boucle de Mae Hong Son et Chiang Mai

Nous arrivons en bus à Chiang Mai depuis le village de Tha Ton. On vient tout juste de terminer la boucle de Mae Salong et nous avons dans l’idée de faire également la boucle de Mae Hong Son. Mais avant ça nous nous arrêtons à Chiang Mai pendant une semaine car Clément doit travailler un peu. On cherche donc une guesthouse sympa où nous pourrons passer notre semaine tranquillement. En arrivant à Chiang Mai, on est frappé par la grandeur de la ville. Il y a beaucoup de circulation et les artères principales sont bondées. Nous nous enfonçons rapidement dans le quartier touristique pour trouver un logis.

Nous sommes en basse saison et la plupart des auberges sont en rénovation (comprenez il y a du bruit partout). Nous trouvons néanmoins un hôtel pas trop cher, le North Star Guesthouse où nous négocions une nuit pour 350 baths. La guesthouse à côté est en travaux mais à Chiang Mai, difficile de trouver un hôtel qui correspond à notre budget. Le point positif c’est que nous sommes absolument seuls dans cet hôtel et nous avons la petite terrasse à l’arrière du bâtiment rien que pour nous. Pour Clément, c’est un spot idéal pour bosser.

Une semaine à Chiang Mai

Nous n’avons pas fait énormément de visites à Chiang Mai. Pourtant c’est à n’en pas douter la ville la plus touristique du nord de la Thaïlande ! Massages, combats de boxe thaï, restaurants et bar à n’en plus finir, il y en a pour tout les goûts. De notre côté, nous avons plutôt flâné dans les rues et nous avons visité quelques temples. Chiang Mai compte de nombreux temples et il était facile d’en découvrir un nouveau chaque jour.

temple à chiang mai en thailande du nord

offrandes dans un temple en thailande

intérieur d'un temple à chiang mai

Nous avons aussi testé de nombreux restaurants ! C’était le seul petit plaisir de Clément pendant cette semaine là donc on a un peu craqué. Nous avons également pu visiter le musée des traditions populaires Lanna. Un musée plutôt moderne mais qui manque cruellement d’informations. On nous a pourtant donné un fascicule en français mais la traduction était très approximative.

Samedi et dimanche nous avons respectivement été voir le Saturday Walking Street et le Sunday Walking street. Autant le premier soir on a joué le jeu autant le second on y est passé 10 minutes et on a vite rebroussé chemin. C’était blindé de touristes et si on ne souhaite rien acheter ce n’est pas forcément agréable avec cette foule.

Nos restaurants « coups de coeur » à Chiang Mai

On est sympa, on vous partage quelques bonnes adresses à Chiang Mai. On a arpenté Chiang Mai pendant une semaine et on a pu dénicher quelques perles rares. Voici les restaurants que nous vous recommandons fortement si vous passez par Chiang Mai:

  • Le Coconut Shell: Un petit restaurant qui sert de bons plats et qui fait des fruit shake à tomber. Les prix sont très corrects et conviennent parfaitement aux backpackers
  • Girasole: Si vous souhaitez manger une bonne pizza et que vous n’avez pas peur de mettre un peu le prix, c’est l’endroit qu’il vous faut ! Vous pouvez accompagner votre pizza d’un verre de vin si le coeur vous en dit.
  • Buathip: Un restaurant thaï qui fait de très bons plats, notamment des soupes. En revanche, l’ouverture du restaurant en basse saison est assez aléatoire. On avait beau passé devant à la même heure parfois il était fermé. Cela n’est pas très grave, le restaurant juste à côté est aussi très bon (celui en bois).

La semaine est passée rapidement (enfin un peu moins pour Clément) et nous étions ravis de quitter Chiang Mai pour démarrer la boucle de Mae Hong Son. Comme pour la boucle de Mae Salong, nous n’avons pas souhaité louer de scooter et on a décidé d’y aller en bus. C’est moins prise de tête, on se laisse juste porter.

La Boucle de Mae Hong Son: le départ

Nous partons de Chiang Mai le matin pour nous rendre à la gare routière car nous souhaitons nous rendre à Pai. Manque de bol, nous nous trompons de gare. Celle où nous devons aller est située à 5km. On rebrousse chemin et on commence à marcher. Un taxi s’arrête et nous propose de nous emmener, on négocie pas mal et finalement nous payons 30 baths chacun. Nous avons peur de louper le bus et nous n’avons pas envie de rester un jour de plus à Chiang Mai.

En arrivant sur place, on comprend vite qu’il n’y avait aucune inquiétudes à avoir, il y a plein de bus qui se rendent à Pai. On embarque dans un des bus et comme d’habitude dans les routes de montagne, je suis malade. L’arrivée à Pai est un soulagement. Enfin, pas tout à fait car on ne s’attendait pas à voir autant de touristes dans le nord de la Thaïlande. On ne s’attarde pas et on cherche un endroit où dormir. On trouve une petite guesthouse au calme et on pose nos affaires dans un joli bungalow, le tout pour 300 baths la nuit.

Nous avons un article détaillé sur Pai mais on ne vous cache pas que nous avons été un peu déçus par cette ville aux allures hippies où on te chuchote à l’oreille toutes sortes de noms de drogues. On ne s’est pas senti à notre place mais on a quand même su profiter des alentours de la ville. On vous en parle très prochainement. Après la ville de Pai direction Mae Hong Son en bus. Nous avions lu quelques articles au sujet de ce village et nous avions hâte de le découvrir.

Quelques jours à Mae Hong Son

Pour se rendre à Mae Hong Son, il faut survivre une fois de plus à des routes de montagnes et pour moi c’est toujours un supplice. Autant en scooter cela peut être drôle autant en bus c’est infernal. Heureusement, le trajet n’est pas long et nous arrivons dans la sympathique ville de Mae Hong Son en fin de matinée. Nous marchons jusqu’au centre ville et là un expat s’arrête à notre niveau:

« Welcome to Trump World »
« Beurk » (Clément est un peu plus virulent que ça…)

Mais d’où vient-il celui-là ?!…Il repart en trombe avec son scooter, content de son petit effet… Le ciel est bleu et on en profite pour découvrir la ville à pied. Après un déjeuner copieux (comprenez du fried rice) on part à la découverte de quelques temples. Au centre ville, il y a un grand lac où les thaïs viennent flâner, il y a plusieurs pagodes dont le Wat Jong Klang et le Wat Jong Khan. En marchant dans la ville et on tombe sur un marché. Nous, on adore les marchés et on y passe une bonne heure surtout que j’hésite à acheter un jean mais il n’y en a pas à ma taille. A côté de ce marché, il y a le Wat Hua Wiang, un temple un peu particulier car il est construit à la manière birmane. Et oui, nous ne sommes pas loin de la frontière birmane.

stupa doré à mae hong son

temple à mae hong son en thailande

thailande temple birman à mae hong son
Temple de style birman

Comme il fait super beau on se motive pour grimper jusqu’à un viewpoint. Entre temps, on traverse un monastère où on croise de jeunes moines qui nous saluent. Comme d’habitude, c’est assez sportif de se rendre jusqu’au sommet mais ça en vaut la peine surtout que la vue est bien dégagée. On reste là un moment à observer les thaï sportifs qui montent jusqu’au stupa en courant et les petits moines qui viennent tranquillement contempler la vue.

stupa blanc pendant la boucle de mae hong son

jeunes moines regardant l'horizon à mae hong son

escaliers à mae hong son

moine qui marche à mae hong son

On redescend vers la ville car nos estomacs commencent à crier famine. On retourne dans le même resto que ce midi. On commande et là le gérant, un expat, nous montre un écriteau. Apparemment, il n’est pas possible d’amener de quoi boire dans son resto, il fait référence à notre gourde. En gros soit on paie pour boire dans notre gourde soit on lui achète un coca ou une bouteille d’eau. La blague ! On lui explique gentiment que le coca c’est pas notre truc et que si on a une gourde c’est justement pour éviter d’acheter des bouteilles plastiques. Le mec s’esclaffe, décidément c’est quelques chose les expats dans cette ville ! Inutile de vous dire qu’on a pas remis les pieds dans ce resto.

Pour se consoler et comme c’est le déluge dehors, on se rend dans un bar, le Crossroads. L’ambiance est bonne et les locaux autour de nous sont apparemment tous chauds pour se prendre une cuite. Ils ont tous des bouteilles de whisky sur les tables. Nous on se la joue plus cool et on se commande juste une bière. Demain on doit se lever tôt pour visiter les alentours de Mae Hong Son.

C’est donc après une bonne nuit de sommeil que nous allons louer un scooter pour la journée. Le temps est plutôt mitigé mais nous tentons le coup. On a entendu parler d’un village chinois à quelques kilomètres, Ban Rak Thai et on a envie d’y faire un tour. En chemin, on s’arrête de temps en temps pour contempler les rizières qui nous entourent.

rizieres en thailande

On continue notre route et là il commence à flotter. On s’arrête sous un arbre pour ne pas finir tremper. Sauf qu’il pleut beaucoup et ça n’a pas l’air de s’arrêter. Comme notre abri n’est pas exceptionnel, on décide de continuer notre route. On se dit qu’en période de mousson, la pluie finit bien par s’arrêter pour laisser la place au soleil. Et bien sur ce coup là on a bien été naïfs !

Arrivée à Ban Rak Thai

On tombe sur le palais d’été royal quelques kilomètres plus loin et on décide de s’abriter ici. On reste là une bonne demie heure mais la pluie tombe toujours. Là, on se dit tant pis, on va jusqu’au bout, on est déjà trop loin pour rebrousser chemin. Le truc moins sympa c’est qu’on est pas du tout habillés pour ce temps, on est en short et on grelotte comme pas possible. On arrive finalement à bon port complètement trempés et gelés. Dans ces moments là, il n’y a que deux choses qui peuvent nous réconforter: un thé chaud et une bonne soupe. On commence pas commander un thé chaud dans un resto à l’entrée de la ville.

Clément grelotte et n’arrive pas à se réchauffer. Eh oui ! c’est lui qui conduit et qui se ramasse toute la flotte. On décide de changer de restaurant et là bonheur, on commande une soupe pour 1€ et on a du thé à volonté. Ce repas nous fait du bien et on est prêt à faire le tour du village. En fait, ce village est surtout composé de boutiques pour acheter du thé mais en basse saison la moitié des magasins sont fermés et le village a l’air à moitié abandonné. On est un peu déçus d’avoir fait tout ce chemin pour ça. On se décide à reprendre le scooter pour aller voir une cascade.

porte à ban rhak thai

ban rhak thai

La pluie n’a toujours pas cessé, on fait demi-tour et on reprend la même route qu’à l’aller. En effet, le village de Ban Rak Thai se situe aux confins de la Thaïlande, plus loin c’est la Birmanie. On arrive à la cascade qui n’a rien de très impressionnant. Sur place on croise un autre touriste qui souhaite aller jusqu’au village de Ban Rak Thai, on lui dit qu’il n’y a pas grand-chose à voir et il fait vite le choix de rebrousser chemin car le temps est toujours aussi horrible. Le pauvre il doit retourner à Pai dans la journée à 100km d’ici. On lui souhaite bon courage !

Au bout d’un moment, miracle, la pluie cesse. On se dirige à présent vers le village de Ban San Noi, un village de « long-neck karen » appelé « femmes girafes » en français. On s’est mis d’accord avec Clément, s’il faut payer l’entrée du village on rebrousse chemin. En effet, on ne souhaite pas participer à cette mascarade de village transformés en attraction pour le plaisir des touristes. Impensable jusqu’à présent, le temps commence à se lever et on aperçoit désormais le ciel bleu.

La route pour se rendre jusqu’au village est chaotique (appelons un chat un chat) et on a tout le mal du monde pour s’y rendre. Je dois souvent marcher pour que Clément puisse passer entre les flaques de boues qui jonchent la route. A quelques mètres du village on tombe nez à nez avec un camp de réfugiés birmans. Impossible d’y accéder, le camp est fermé par une barrière encadrée par des militaires. Pour passer, il faut apparemment montrer un papier. A gauche de ce camp de réfugiés se trouve le village de Ban San Noi. Aucun péage à l’horizon, on pénètre dans le village et on laisse le scooter à l’entrée. On aperçoit des stands de souvenirs à l’entrée du village et là on voit une femme girafe sur son métier à tisser. On est tellement surpris qu’on ose à peine la regarder. On la salue et on regarde ce qu’elle a à vendre. Il n’y rien qui nous intéresse et on décide de continuer notre visite du village. C’est la qu’on fait la connaissance de Lucky.

C’est un birman qui parle un peu anglais et qui appartient à l’ethnie des long-neck karen. On entame la conversation car on entend la musique de Justin Bieber au loin et on lui demande si c’est lui qui écoute ça. Il nous dit que non en rigolant, il subit juste la musique d’une tierce personne, tout comme nous. Il a envie de parler anglais et il nous invite à visiter son village. Il nous montre l’école où il enseigne, il nous explique qu’il enseigne la Bible même s’ils ne sont pas tous chrétiens. On trouve ça assez étonnant. Il a 22 ans et il écarquille grand ses yeux quand je lui dis mon âge. On passe devant un groupe d’enfants devant une bâtisse, il s’agit d’une sorte d’orphelinat. De nombreuses femmes girafes du village sont parties travailler à Chiang Mai dans les villages construits de toute pièce pour les touristes et ont laissé leurs enfants derrière elles. C’est la communauté qui s’occupe d’eux.

salle de classe à ban san noi

En tournant la tête, je vois des femmes qui me regardent avec insistance:

« Elles sont surprises de me voir ? »
(Rires) « Non, enfin on voit des gens comme ça dans les films. Tu sais comme ce film avec Jackie Chan »

Là je trouve qu’il abuse un peu de me comparer à Chris Tucker mais en cherchant bien on comprend qu’il me compare en fait à Jaden Smith dans Karaté Kid et on explose de rire. Bon être comparé à un mec m’a quand même un peu froissée, j’aurais préféré qu’il me compare à Beyoncé. Cela fait déjà un moment qu’on discute et on décide de parler de sujets un peu plus délicats.

« Tu as déjà été en Birmanie? »
« Oui, 2 fois »
« Tu aimerais y retourner pour y vivre? »
« Non, j’ai tous mes amis ici, je suis né en Thaïlande. Le seul problème c’est que j’ai besoin de papiers pour circuler dans le pays. J’ai déjà été à Chiang Mai mais je ne peux pas y rester pour travailler, je dois revenir ici »

Il est en contact avec un missionnaire et il espère que ce dernier pourra l’aider à s’établir dans la ville de Pai l’an prochain. Sans ça, impossible de quitter son village où il doit être chaque soir à cause des couvre-feu. On discute encore un moment puis on le salue tout en le remerciant pour la visite. Il nous remercie également et il est visiblement ravi d’avoir pu parler anglais. En partant, nous retournons voir la femme-girafe et on lui demande si on peut la prendre en photo. Elle prend tout de suite la pose. Clément lui dit qu’elle peut continuer son travail de tissage, c’est à ce moment là qu’il la prend en photo. Elle nous sourit et veut être prise en photo avec moi, je suis un peu gênée mais j’accepte. On lui montre la photo puis on la salue. On remonte ensuite sur le scooter pour repartir à Mae Hong Son. En chemin, on croise un gros contrôle de police. Pas de doutes, les réfugiés birmans sont parqués et bien contrôlés dans cette zone du pays.

femme girafe en thailande

Cette journée a été riche en découvertes. Le soir on se rend au marché de nuit pour manger puis on repart à Crossroads où on passe une bonne partie de la soirée. Demain, nous avons décidé de nous rendre à Pang Ung, une ville située à quelques kilomètres du village de Ban Rak Thai. On nous a dit qu’il était possible de faire du camping et on veut tenter le coup.

Informations Pratiques

  • La guesthouse que nous avons préféré: Johnny Guethouse – entre 300 et 350 baths la nuit
  • Location de scooter: 150 baths
  • Un resto sympa: Salween River Restaurant
  • Le bar à ne pas manquer à Mae Hong Son: Le Crossroads

Camping à Pang Ung pendant quelques jours

En se levant, on explique à la gérante de notre auberge que nous souhaitons aller à Pang Ung. Elle nous indique des taxis collectifs (les fameux sorng taa ou) situés à côté du marché. Il devrait y avoir un bus à 9h. C’est parfait, il est 8h20. On s’y rend à pied et on prend quelques provisions au marché. Nous sommes les seuls touristes dans le bus. Avec nous il y a surtout des villageois venus faire le marché. Tout ce petit monde descend au compte goutte et nous sommes les derniers à descendre à Pang Ung. Dernière ville desservie par le taxi collectif. Le chauffeur nous arrête devant le Pala Coffee. Le gérant nous propose une chambre mais on lui explique qu’on préfère faire du camping. On lit l’incompréhension dans ses yeux. Ok, on imagine que la période de la mousson n’est sans doute pas la meilleure pour faire du camping mais quand même.

camping à pang ung

lac artificiel à pang ung en thailande

clem à pang ung

On arrive au niveau d’un lac et on décide de planter la tente ici. Non loin de nous, il y a un autre campement, ce sont des thaïs qui sont là pour pêcher. La météo est plutôt clémente et on mange notre repas sur un ponton en profitant de la vue. On avait prévu de rester à Pang Ung une nuit mais finalement nous en passerons trois. Pour nos repas, n’ayant pas de quoi cuisiner sur le feu, nous allions chez Monsieur Pala au Pala Coffee. Cet homme est un peu une célébrité locale. Dans son café, il y a d’ailleurs deux coupures de journaux le concernant, encadrés fièrement au mur.

Issu de l’ethnie Karen (originaire de Birmanie), il a établi ce village avec 22 autres familles issues de la même minorité ethnique. Le gouvernement thaï leur a donné ces terres pour établir Pang Ung et cultiver le sol pour en retirer de l’argent. Les débuts sont difficiles mais Pala persévère et décide de cultiver du café et du thé. Il doit patienter 5 ans avant d’avoir un café de qualité. Très vite le succès est au rendez-vous. Grâce à l’argent gagné, Il créé une guesthouse avec l’aide de sa femme. En haute saison, il affiche toujours complet ce qui lui permet de vivre toute l’année. Bon en ce moment c’est très calme et il est donc ravi de nous voir. On ira manger chez lui chaque midi et soir, ce qui nous permettra de mieux le connaître. Grâce à lui, on goûte plein de spécialités du nord de la Thaïlande dont une salade de thé. Il nous fait aussi goûter son thé qu’il mélange avec du citron. C’est un régal.

Chaque soir, on allume un feu devant la tente et on passe la soirée autour. Un soir, en manque de bières, Clément demande au thaï qui campe au bord du lac s’il peut emprunter son scooter pour se rendre au village pour acheter quelques bières supplémentaires. Il l’invite aussi à se joindre à nous en lui payant une bière en échange. Il accepte et lorsque Clément revient avec son butin on discute un peu avec notre nouvel ami. Il nous précise qu’il n’est pas thaï mais qu’il est de l’ethnie Shan. Kone, c’est son nom, est à Pang Ung depuis plus d’une semaine, tant qu’il pêche de quoi manger il reste là. Il nous explique qu’il n’a pas de papiers thaï et qu’il n’est donc pas autorisé à se rendre dans le sud du pays. Il peut néanmoins se déplacer dans la région.

feu à pang ung

Ces récits nous étonnent et nous en apprennent énormément sur la manière dont les minorités ethniques sont traités dans le pays. Avant de nous quitter, Kone nous montre comment il entretient son feu lorsque le bois est mouillé. Il coupe des racines d’arbres ce qui ravive tout de suite notre feu. On le remercie et on lui dit qu’il peut passer nous voir quand il veut.

Durant ces trois jours, il a beaucoup plu (surtout la nuit) mais on a quand même pu profiter de belles éclaircies. On était au calme et on a pu faire la rencontre de Kone et de Pala. Le jour du départ, il pleut à grosses gouttes le matin et on doit ranger les affaires sous la pluie. On se rend une derrière fois chez Pala pour prendre un petit déjeuner avant de prendre le bus qui nous ramènera à Mae Hong Son.

nous à pang ung

Sur place, on cherche une guesthouse avec suffisamment de place à l’extérieur pour faire sécher la tente. On atterrit à Johnny Guesthouse où la gérante veut nous vendre tout et n’importe quoi, des tours, une location de scooter des billets de bus. On a beau lui expliquer qu’on était là il y a quelques jours, elle n’en démord pas. On passe la nuit ici avant de se rendre à Mae Sariang.

Informations Pratiques pour Pang Ung
Il est possible de poser sa tente gratuitement au bord du lac sinon on vous conseille vivement de rester chez Monsieur Pala au Pala Coffee à l’entrée de la ville. Nous étions à Pang Ung en basse saison et il n’y a avait pas un chat. Apparemment en haute aison, les thaïs prennent d’assaut ce petit havre de paix.
Bus de Mae Hong Son à Pang Ung: 80 baths par personnes.

Notre journée à Mae Sariang

On a pas fait énormément de choses à Mae Sariang car on était crevés après ces quelques jours de campings. On a juste flâné dans la ville et on a passé pas mal de temps à notre auberge. La ville est calme et agréable mais il n’y a pas dix milles choses à y faire. On tombe le jour du marché ce qui nous permet de découvrir certaines spécialités locales. On quitte assez vite Mae Sariang pour passer quelques jours à Lampang non loin de Chiang Mai. Malheureusement, il n’existe pas de trajet direct et on doit repasser par Chiang Mai.

mae sariang

Le lendemain, nous prenons un bus en direction de Chiang Mai et c’est ainsi que nous clôturons la boucle de Mae Hong Son. Nous avons beaucoup aimé partir à la découverte de ces différents villages loin du circuit touristique classique. On a pu faire de belles rencontres et enfin poser la tente ! Clément attendait ça depuis un moment.

La boucle de Mae Hong Son: notre ressenti

Nous avons beaucoup aimé faire la boucle de Mae Hong Son. En basse saison, nous avons croisé peu de touristes et nous n’avions pas l’impression de faire un itinéraire très emprunté ce qui est plutôt agréable. Nos trois nuits à Pang Ung, sont à n’en pas douter un de nos moments préférés de la boucle de Mae Hong Son. La visite de Ban San Noi, le village des femmes girafes, et la rencontre avec Lucky, nous a aussi beaucoup marqué. Le point négatif reste sans doute Pai, un ville transformée en attraction touristique qui représente un peu tout ce que nous fuyons habituellement.  On a beaucoup aimé choisir le bus comme transport afin de se laisser porter au grès de nos envies, au final nous avons fait la boucle de Mae Hong Son en 10 jours. Nous avons utilisé uniquement le bus pour aller de ville en ville et nous avons loué 2 scooters, une fois à Pai et une fois à Mae Hong Son pour visiter les alentours.

On vous raconte la suite de notre voyage en Thaïlande du nord très vite. N’hésitez pas à partager cet article s’il vous a plu.

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